Beste jonge ondernemers van 2016 lanceren klantenservice van de toekomst en halen 1.5 miljoen euro op.

UTRECHT – Altijd direct antwoord krijgen op je vraag aan de klantenservice: het klinkt te mooi om waar te zijn, maar kan binnenkort werkelijkheid worden. Alexander Wijninga en Charl Haas, uitgeroepen tot beste jonge ondernemers van 2016, lanceren op 1 februari het innovatieve klantenserviceplatform Watermelon Messenger. Met behulp van kunstmatige intelligentie willen ze hiermee de wereld van klantenservice opnieuw uitvinden.

Watermelon vs. WhatsApp

Het is niet de eerste keer dat de twee ondernemers klantenservice onder handen nemen. In 2015 werd Watermelon gelanceerd als tool waarmee bedrijven WhatsApp voor hun klantenservice kunnen gebruiken. Dat bleek een gat in de markt: bedrijven als De Belastingdienst, Randstand en Heineken werden al snel klant. Het succes ging niet onopgemerkt door WhatsApp. De berichtendienst sommeerde Watermelon te stoppen met hun product, wat in juli 2016 leidde tot een faillissement.

Eén platform voor alle communicatie

Ondanks deze tegenslag, bleven Wijninga en Haas overtuigd van hun visie om klantenservice toegankelijker te maken. Kort na het faillissement begonnen ze met het ontwikkelen van Watermelon Messenger. Met deze nieuwe tool kunnen bedrijven vanuit één overzichtelijk dashboard communiceren via Facebook Messenger, Telegram, chat en e-mail. Later worden daar ook Skype, Line, Twitter, Instagram, WeChat en – zodra er een officiële API beschikbaar is – WhatsApp aan toegevoegd.

dashboard-bot

Klantenservice van de toekomst
Uniek aan Watermelon Messenger is de chatbot-technologie. Een geautomatiseerde medewerker kan klanten snel te woord staan en honderden vragen tegelijk beantwoorden. Dit geeft gewone klantenservicemedewerkers de kans om klanten die wel menselijk contact nodig hebben sneller te woord te staan. Lange wachttijden moeten daarmee voorgoed verdwenen zijn. Watermelon heeft in het laatste halfjaar van 2016 al verschillende kunstmatige intelligente chatbots gemaakt voor bedrijven zoals Randstad, de Zaak en UWV.

1,5 miljoen euro

Watermelon Ventures, het trust fund achter Watermelon Messenger, investeert 1,5 miljoen euro in de ontwikkeling van Watermelon Messenger. Watermelon Ventures haalden al eerder een substantieel bedrag op bij een particulier investeringsfonds. De investeerders, twee broers, zien toekomst in de beide heren, hun ambitie en doorzettingsvermogen. Het bedrag wordt gebruikt voor de verdere ontwikkeling van de tool, het doorontwikkelen van de chatbot-technologie en marktpenetratie binnen de Benelux en de rest van Europa.
De bètaversie van Watermelon Messenger is vanaf 1 februari beschikbaar en gratis (freemium) te gebruiken. Je kunt alvast een account aanmaken op watermelon.nl.

Chatbot ervaring

Watermelon Ventures andere venture; ‘melon.ai’ maakte in het afgelopen half jaar al kunstmatig intelligente chatbots voor bedrijven zoals Randstad, UWV en de Zaak. De door melon.ai ontwikkelde chatbots zijn makkelijk te integreren in Watermelon Messenger, zo lopen er al meerdere aanvragen voor deze ‘custom’ chatbots.

bewerkt-20161107-watermelon-ventures-043

 

Het bouwen van een merknaam

Laat ik beginnen met het feit dat ik enorm fan ben van Richard Branson, een man die al vanaf zijn zestiende bezig is met ondernemerschap. Een grotere inspiratiebron is er niet voor mij, ik kan me enorm vinden in zijn levensstijl en de fouten en successen die hij gemaakt heeft. Richard Branson heeft in zijn begin twintiger jaren het Virgin­merk uitgedacht met een langetermijnvisie: het ontwikkelen van bedrijven die een impact hebben en de markt overhoop gooien.

Op mijn zeventiende ben ik begonnen met ondernemerschap. Inmiddels ben ik 22 en heb ik ook veel verkeerde keuzes, fouten en successen gemaakt. Zonder de fouten had ik geen successen geboekt, iets om altijd in gedachten te houden en natuurlijk van te leren. Op mijn negentiende was ik al bezig met het ontwikkelen van een langetermijnvisie, al moet ik zeggen dat ik dat erg lastig vond: het langetermijndenken, je blind staren op dingen die misschien wel eens zouden kunnen gebeuren.

In juli 2014 wilde ik samen met een huisgenoot, een kennis en een collega een app ontwikkelen. De bedoeling was om een sociaal netwerk op te zetten, iets wat lijkt op Instagram maar dan voor geluidjes. We zagen Justin Bieber al de afbeelding van zijn album posten met een teaser van zijn eerste nummer, of een foto van een Lamborghini met dat heerlijke geluid. Voor het marketingconcept en design van de app hadden we een goede naam nodig waarmee we verder konden. Ik ben al mijn hele leven gek op meloen, en watermeloen in het bijzonder. Terwijl ik aan het eten was, schoot me het perfecte concept te binnen: accountmanagers zijn boeren, je pakketten noem je kas, moestuin en plantage en de groei kun je prachtig visualiseren van zaadje naar grote watermeloen. Het marketingconcept was geboren en ik ben het uit gaan schrijven. De app is uiteindelijk gestaakt en niks meer geworden.

In december 2014 kwam er vanuit de markt vraag naar het zakelijk inzetten van WhatsApp. Voordat er überhaupt ‘iets’ was, hadden we al klanten. Samen met Charl, mijn collega bij The Next Network, zijn we gaan nadenken over de mogelijkheden van zakelijk WhatsApp en al snel was er een gaaf bedrijfsidee: een dashboard waarmee bedrijven met meerdere collega’s tegelijkertijd hun klanten te woord kunnen staan.

In april 2015 zaten we bij de notaris om de BV op te richten en de keuze om hier het marketingconcept “Watermelon” aan te koppelen was maanden daarvoor al gemaakt. We konden van start en, zoals velen weten, werd dat een bizarre roller coaster.

In juli 2016 hebben we een faillissement aangevraagd, we hielden het niet meer. Één van de verschrikkelijkste zaken was dat het hele marketingconcept van “Watermelon” zo maar op straat was komen te liggen. De keuze om de naam terug te kopen was dan ook snel gemaakt. Terwijl ik druk bezig was om allerlei nieuwe businesses te onderzoeken, bleef het idee van een structuur met een duidelijke visie me nog steeds bij. Voorheen wilde ik dit met The Next Network doen, maar mijn gevoel zei dat dit niet de juiste merknaam was. Toen ik Watermelon weer in handen had, sloeg ik mijn slag. Ik ging gewoon weer aan het werk en heb een structuur met een duidelijke visie ontwikkeld waar ik in een latere blog meer over zal vertellen.

Inmiddels is Watermelon Ventures een feit en de eerste twee ventures zijn ook onderweg. Watermelon Ventures zal zich richten op het bouwen van softwarebedrijven die een bedrijfsproces beter/makkelijker/sneller en/of goedkoper maken. Het zou prachtig zijn om in de toekomst te kunnen investeren met kennis, ons brand, kapitaal en netwerk. Maar voorlopig ligt daar niet de focus. We richten ons nu op het ontwikkelen van het Watermelon Messenger­platform (wat nog een mysterie is) en het binnenhalen van klanten voor melon.ai, waar we custom bots maken voor bekende platformen als Facebook Messenger, Twitter en Slack.

Ik ga, samen met mijn Raad van Advies, Charl Haas en mijn partners bij melon.ai; Milvum, met veel enthousiasme en vol vertrouwen met Watermelon Ventures aan de slag. In de woorden van Richard Branson: “Screw it, let’s do it!”

handtekeningkopie

Alexander Wijninga, Founder van Watermelon Ventures